Gianluca Basile, Basketball Highlander

If today’s team sports are often dominated by athleticism and speediness, that is certainly true for Basketball. For this reason it is not so common to find a 40 year old player still fighting in the Italian top-league, one of the top in European basketball.
Gianluca Basile was born in 1975 in Ruvo di Puglia, a small town in Italy’s deep south, and this year marks his 20thseason as a professional basketball player.

“In my first years basketball was less physical and more technical. The only main difference between then and now is that today’s game is more athletic and less technical, but my motivations are intact: I simply still enjoying playing this sport.”


His long journey in the basketball world started in 1995, when as a relatively unknown young player he travelled from his hometown Ruvo di Puglia to Reggio Emilia, to play for Pallacanestro Reggiana, nowadays one of the main Italian teams.

“My first memory of those years was the long train trip to reach Reggio. A endless journey spent on carriage’s corridor, it was terrible”, Basile says, “I finally arrived on a Sunday morning, and I was supposed to be picked up at the station by Max Menetti (at that time a Youth Team Assistant Coach,today’s Reggio Emilia Main Team Head Coach), but no one was there. I had to wait for Max for over an hour!”

If usually you can see from the start how things will turn out, that was not the case for Basile’s experience in Reggio: in three and a half seasons he averaged over 10 points per game, revealing himself as a ‘star in-the-making’.

The next stop was Bologna, where he played for Fortitudo, one of the biggest Italian teams at that time. Basile spent six and a half seasons there, bringing Fortitudo to its first two Italian Championships (2000 and 2005), and emerging as an elite-player (Italian League MVP in 2004). Basile remarks Bologna as a wonderful city and team”; those years coincided also with his golden years with the Italian National Team, bronze medallist in 2003 European Championships and runner-up in 2004 Olympics, where Basile was Italian leading scorer and one of the Tournament’s best players. His highlight with Italian NT was the 2004 Olympic Semi-final, won by Italy thanks to Basile’s 31 points:

“I consider that game against Lithuania as the best game in my career because the stakes were really high. I am not a guy constantly in search of memories; I rarely look behind to what I have done in the past. But as immediately I hear Italian national anthem, my ‘azzurri’ memories comes to light: I am very proud of what I did with the National Team”.

Third step of Basile’s career was Barcelona, where he won seven domestic trophies and, in 2010, the Euroleague, the main European basketball competition for clubs. Spain was truly his peak, not only as a talented player but also as a man: “Barcelona was unforgettable too, but my sweetest memory is a non-basketball one: the birth of my daughter, Federica. After six seasons in Spain, Basile came back to Italy, playing for Bennet Cantù “It was my ‘big’ return, both to Italy and from a year away for an injury” and Emporio Armani Milano “An experience that I was right to do”.
At 38 year old and with countless memories Basile, instead of retiring, decided to make a sort of return to his origin, signing for Italian second league team Capo d’Orlando:

“I felt it that way, as a return with an enriched luggage. Here in ‘Capo’ I found a healthy and familiar atmosphere, and I rediscovered what it means to play just for the love for the game. In the big teams you often don’t find that chemistry that is crucial in order to succeed. In Capo d’Orlando everyone treats me like a God, I can rely on everyone for everything.”

Last summer Basile decided to return for a 20th season, which it will probably be the last of his distinguishedcareer:

“When I started playing, I would never have thought about having such a career, but I was hoping to. It was my childhood dream.”

On his free time from basketball, Basile enjoys some fishing (sometimes he takes his teammates), an activity that could be part of his life after basketball:

“I still haven’t thought about what’s coming up in my future but you never know. Perhaps the sea could be my tomorrow…!”


It’s a kind of Mago

I want to begin this piece with an assumption: I’m an Andrea Bargnani fan.

Since his Treviso days he’s always been one of my favorite players.

It is for this reason that I’ve never tolerated people’s habit to over-hyped him through all this years.

2015/16 marks ‘il Mago’ tenth NBA season, and I need to ask myself whether believing in Andrea Bargnani today is like believing in Santa Claus.

Chris Bosh, often used as Bargnani’s Main Scapegoat

On June 28, 2006, Andrea Bargnani made history, turning into the first European Player (and second International, after Yao Ming) to be selected as the first overall pick in a NBA Draft.

After having had only the 8.8% of chances to obtain the first pick, the Toronto Raptors decided to bet on who, at the time, was considered an “Italian Dirk Nowitzki”, dreaming to create a unique tandem with their franchise player, Chris Bosh.

It is quite safe to assume that Bargnani’s ‘rookie contract’ seasons are probably his best one in the NBA so far, and they will likely continuing to be.

At those time, after a very good fourth season (17.2 ppg with career high 6.2 rpg and 47% FG), lots of people were rumoring whether Bargnani would have performed better as a ‘Franchise Player’ instead of being a ‘2nd option’.

But has Bargnani really been a better player, for the Toronto Raptors, without the ‘bulky’ presence of Chris Bosh?

Between the 433 NBA games played by Andrea Bargnani with the only canadian team in the National Basketball Association, 170 of those have been without Chris Bosh on the court, less than the 40%.

In those games some main stats are slightly better, like points per game (13.8 to 17.4), personal fouls (2.9 to 2.1) and free throws (81.9% to 83.1%, shooting 1.5 more free throws per game without Bosh on the court).

What should worry the ‘Bargnani is better without Bosh’ representatives are his shooting percentage (44.8% with Bosh, 42.4 without him), particularly his 3-point range shooting (38.9% to 31.4% with almost the same number of attempts, 3.8 vs 3.6), and some of his ‘advanced stats’: if Bargnani’s overall defensive rating is almost the same with or without Bosh (111.3 vs. 112.2), his offensive rating shows a significant drop when he is not playing with the former Georgia Tech alumn (104 vs. 99.9).

Raptors’ Bargnani, surely the best one seen in the NBA so far, was definitely a better player alongside someone like Bosh, able to use his offensive assets in the best possible way for the team, and capable to hide partially some of his gaps, like his allergy to rebounds (in the four season with Bosh, Bargnani had a TRB% of 9.8; without him, a 8.7).

After 7 years in Canada and with 2 years remaining on his first long contract, il Mago was finally traded to the New York Knicks, in exchange for Marcus Camby, Steve Novak, Quentin Richardson and, above all, three draft picks, one of which being the Knicks 2016 1st round unprotected pick, particularly valuable if New York would not qualify for the next Playoffs.

Bargnani arrived to the Knicks after having played only a combined 66 games in the previous two season and he was one of the last operations made by GM Glen Grunwald before being fired by Knicks’ owner James Dolan.

Andrea’s start in New York was slow (8.8 ppg in his first 4 games as a Knicks’ player), but his Knicks’ career high (25 points vs Charlotte) meant the start of a 13 game streak with at least 10 points scored, averaging 17.4 points and 6.3 rebounds during that stretch.

This effort was a losing one: Knicks started the season with a 3-13 record, improving only to 15-27 on game 42, the last one played by Bargnani in his first season as a Knicks.

Knicks’ record that season without Bargnani was a decent 22-18, but they were unable to clinch the last playoff spot, falling behind the Atlanta Hawks for only one game.

Bargnani’s 42nd (and last for his first season) game as a Knicks was a 20-point losing effort at MSG against the Philadelphia 76ers, and the end was as incredible as anyone could possibly have ever imagined.

2013-14 represented Bargnani’s tied career high for Total Rebound percentage with a miser 10.4.

To put that in context, that season the following players had a better TRB%.

Kawhi Leonard (12.1%)

Lance Stephenson (11.4%)

Luigi Datome (10.6%)

And many (many) others.

In fact, Bargnani was the last player listed as Center for TRB% with at least 30 games played.

And we’re talking about his career high TRB%.

After his three ‘Franchise Player’ season in Toronto, lots of AB fan welcomed the opportunity to play with a star like Carmelo Anthony, capable of relieving Bargnani from main offensive duties, and an NBA Champion center in Tyson Chandler, possibly able to mask Bargnani’s rebounding deficits.

Well, with both Bargnani and Anthony on the court that season the Knicks shot the basketball many more times than their opponents (7.1 more FGA) but also worse (-3.8% in eFG).

With both Bargnani and Chandler on the court that season, New York had a 3.5 worst TRB% than their opponents, being outscored at the same time by 18.3 points.

Brandon Bass, Andrea Bargnani
There were few moment to celebrate for Bargnani in his Knicks time

Second Knicks season for Bargnani started on New Years Eve, with a 9 point game in a loss to the Los Angeles Clippers, and it went on a worse way than the first one.

Despite a slight improvement in shooting percentages, last season for Bargnani meant the continuation of an unstoppable decline, which now seems to represent the largest part of his NBA career.

His decline is also acknowledged by the rest of the NBA.

On his first season in New York he averaged an eFG% of 46.8% on open shots (closest defender between 4 and 6 feet) and a 53.9% on wide open shots (more than 6 feet).

Both type of shots represented, respectively, the 28% and the 29% of Bargnani’s total FG.

The following year (last season), Bargnani had a 45.8% eFG on open shots (29.4%) and a 51.9% (22.2%) on wide open shots.

After looking at his good performances on EuroBasket 2015, I was really looking for Bargnani’s 10th NBA season, the first one with the Brooklyn Nets, in a role in some ways easier and devoid of most expectations that have accompanied him for his first nine NBA seasons.

This season, the first with the Brooklyn Nets, Bargnani is averaging a slightly better 48.5% eFG% on open shots (which counts as a 33% of his total attempts), but an horrible 42.2% on wide open shots (31% of his FG).

Putting that in context, if Stephen Curry is incomparable with an unreal 74.4% eFG%, even someone like Spencer Hawes, who’s playing an awful NBA season for the Charlotte Hornets, has a better eFG% on wide open shots (48.1%) than Bargnani’s percentage.

What is more shocking is looking how this ‘open shots’ counts in his overall FG attempts: they are constantly the majority of Bargnani’s attempts, shots left open by the defenses, whom bet (and win) on his inability to convert them at a decent percentage.

NBA: Chicago Bulls at Brooklyn Nets

Andrea Bargnani has always been appreciated for his offensive skills.

His rebounding (he’s averaging 6.5 rebounds per 100 possession, a career-low) and defensive (between players with a career def rtg higher than 110, he’s second in NBA history for personal foul per game with 2.5) gaps have always been a problem, but in his best days he was able to hide them with his unique offensive skills.

How to deal with the fact that even his offensive skills are deteriorating and he’s on his way to join the shameful elite of NBA worst players?

His contract with the Nets has a player option for the next year at the veterans minimum, and it’s still unclear if Bargnani will exercise that option and prolong his NBA career.

But, at this point, would it still make sense to prolong this agony?

5 (+1) reasons why I will miss Kobe Bryant

With a wonderful letter on The Players’ Tribune, NBA Legend Kobe Bryant has announced that he will retire from Basketball at the end of this season.

He has surely been a unique player in Basketball History, capable of generating a variety of strong feelings, both positive and negative. It’s hard to recall an athlete of such level able to cause both extreme loyalty or ferocious hater-ism.

His style and his legacy has influenced today’s generation of NBA Stars through their maturation as players and as adults.

Kobe has been able to win in extreme fashion but also to ‘lose loud’.

We are going to miss him, mostly because our passion for the NBA has grown up alongside his career.

I’ve admired Kobe Bryant’s career although he hasn’t been one of my favorite players.

Here are five (+1) reasons why I will miss him.

1. His Finals Appearances

Having played the NBA Finals for 7 times (winning 5 of them), Kobe currently leads the league in this stat between active players.

From the Three-Peat to start the decade with Shaq to the Back-to-Back titles with Pau Gasol as his sidekick, but also going through the heartbreaking losses against the Pistons in 2004 and the Celtics in 2008, each one of Bryant’s career Finals Series is special in its own way.

His Finals Career Stats may not be the greatest possible (roughly 24.8 ppg, 5.5 rpg, 5.0 apg, 40.8% FG), but he was surely able to leave his indelible footprint in each one of this series.

2. The 2005/06 Season

In my humble opinion Bryant’s peak isn’t represented neither by his ‘sidekick three-peat’ or his ‘MVP back-to-back’, but by the 2005/06 NBA Season, one of the single greatest in NBA history.

It’s not only about his impressive scoring display that season (his career best 35.4 PPG that year is second only, in the last 40 NBA seasons, to Michael Jordan’s 86/87 season), but his ability to bring a less talented roster (Kobe’s main teammates were Lamar Odom and Smush Parker) one shot away from the Western Conference Semifinals.

His win share of 15.3, another career high, gives an idea of Kobe’s impact in 2005-06 Lakers.

It is also worth it to review some of that season amazing performances, first of all the 62-in-3-quarters against the eventual NBA Finalist that year Dallas Mavericks.

Before I mentioned the fact that those Lakers were one-shot-away from the Conference Semifinals. Kobe’s series against that powerful Suns team was definitely something to remember. Between all the moments, the two Game 4 clutch shots are the best highlight.

Last but surely not least… The 81 point game against the Toronto Raptors. One of those cases where you leave the images speaking for themselves.

3. Michael Jordan

Kobe Bryant is probably the most dedicated player of his generation.

His love for the game and his hunger to improve still are an example to young basketball players.

His career was undoubtedly marked by his rivalry with Michael Jordan, something that went on also after MJ retirement, in 2003.

“I like Kobe, we talk a lot, I hope he comes back healthy. I think he’s one of the great players of the game, that he’s done a lot for it, and that he has a true love for basketball. I absolutely have high regard for him. Even though he stole all my moves, I still love him like a brother” – Michael Jordan, August 2015.
His duel with His Airness is something worth it to be kept in a glass case and displayed in a museum.

Jordan’s last ASG, Atlanta 2003, might represent the most unforgettable moment of this long feud.

4. Love for the Game

To express that concept, I will go with a personal Kobe memory, from my first interview with Federico Buffa in 2013.

For English-native speakers, a good will of Kobe’s devotion for basketball is his ‘retirement poem’ on the Players’ Tribune.

5. Italian Kobe

Between Bryant’s fans, Italian ones deserve a distinction.

Kobe’s relationship with il Bel Paese goes through the years, to the time when his father Joe played for seven seasons the Italian Basketball League with Rieti, Reggio Calabria, Pistoia and Reggio Emilia.

It is in Italy where Kobe Bryant has learnt to play basketball, and his bond with my home country is something that goes beyond sport.

Bryant’s relationship with Italy is something quite known inside the NBA, as we can see it in one of his funniest moment in an All Star Game.

(+1): Yesterday’s Kobe vs. Today’s Bryant

After having broken the internet with his ‘retirement poem’, last night Kobe Bryant played his first game after the retirement announce.

The atmosphere in Staples Center was more special than the usual, mainly due to Kobe’s announcement.

With the game being battled in crunch time, there was room to experience some bits of Yesterday’s Kobe, despite the fact he’s playing what it could be expressed as the “worst season of all time

After this shot and a couple of free throws made by the Pacers, the stage was set for a possible Kobe Bryant Instant Classic.

But history does not always repeat itself.

Last NBA season won’t surely be Bryant’s best one.

But one thing is absolutely sure.

On April 13th, after a season-long farewell tour, the eyes of all basketball world will be pointed to the Staples Center in Los Angeles, where Kobe Bean Bryant will play the last (probable) game of his distinguished career.

And, in spite of these tough last seasons, it will be a moment to remember.


Trust the Process

Last Friday, for the umpteenth night, the Philadelphia 76ers made NBA History.

On the wrong side.

The heartbreaking loss to the Houston Rockets represented Sixers’ 27th consecutive loss, if we count also 2014/15 last 10 games. A NBA record.

Philadelphia has beaten… itself: previous losing NBA record was detained by both Sixers (2013/14) and Cleveland Cavaliers (2010/11, the life-after-LeBron season).

2013/14 was also the first season with Sam Hinkie, actual Sixers President and GM, fully in charge.

It seems unlikely that Hinkie’s role in an eventual movie would be played by a Brad Pitt

Since taking control of the franchise in the summer of 2013, Hinkie has completely gutted the roster, cleared the cap, poised the team for financial flexibility and stockpiled picks, while trading away a (one-time) All-Star in Jrue Holiday, a reigning Rookie of the Year in Michael Carter-Williams, and numerous role players with clunky contracts like Evan Turner, Spencer Hawes and Thaddeus Young.

Hinkie was appointed by the Sixers after the disastrous management of the Andrew Bynum situation by previous GM Tony DiLeo, a sort of Franchise Factotum in the last 20 years.

The only type of image available of Andrew Bynum as a Sixers player.

Bynum has never played a single NBA minute in Sixers uniform, and his trade (part of the Dwight Howard to Lakers move) meant also losing a more-than-decent center in Nikola Vucevic and franchise-leader Andre Iguodala, the recent NBA Finals MVP.

It’s interesting to recall how this, in hindsight, horrible trade, was perceived at the time.

This is a win for the Sixers on almost all accounts. To think they now have the best center in the Eastern Conference, while making sure that center doesn’t end up in the same division (Brooklyn) is huge. Bynum is not signed beyond this year, but the Sixers will have the upper hand in doing that, because they’ll be able to offer him one more year and more money than any other team. It’s important to note that it benefits Bynum to re-sign after the year when he can sign for five years, rather than extend during they year when he can only sign for three. Even if Bynum leaves, you get his salary cap room a year before you would have had it anyway, assuming Iguodala doesn’t opt out.

Bynum’s move for Sixers ownership represented the straw that broke the camel.

After that season, Hinkie came to revolutionize both Franchise and perspective.

At Year 3 of Hinkie’s Plan is it worth to ask ourselves: Is really the Process “trust-able”?

Season 1 of the ‘Philly Process’ begun in fashion, with an astonishing win against the defending NBA Champions Miami Heat, thanks to an unreal (and unrepeated) debut by Michael Carter-Williams, whom began his Rookie of the Year campaign by flirting with a Triple-Double.

Sixers began the season 3-0 and 5-4, also notching a 4 games winning streak during the season.

On January 29, 2014, Philadelphia’s record was a decent 15-31.

Win number 16 came exactly two month later, ending a 26 losing game streak.

Sixers later ended that season with a 19-63 record, second only to the Milwaukee Bucks for the worst NBA record of that season.

Philly’s high rhythm (first in the league for PACE) was joined by the worst NBA offense (last in Off Rtg and also second in FGA). Defense was also bad (26th for Off Rtg, 30th for Turnovers but 1st for Forced Turnover), and the upcoming NBA Draft was seen as an elixir.

A reaction for the ages

Sixers double top-10 picks were later converted into Joel Embiid and Dario Saric, two players whom, at this day, have never played a single minute with the Sixers.

Saric’s arrival to the NBA is expected for next season, while Embiid’s situation is dominated by a constant uncertainty about his injury status. He could play later this season or (probably) in the next one, but some rumors suggests a Greg Oden Scenario.

Philly’s good 2013-14 start wasn’t matched last year, with the Sixers starting 0-17, one game away from the worst start in NBA History as of today (2009/10, New Jersey Nets).

Despite that, Sixers ended the season with a 18-64, only one win behind their previous record.

2014-15 season wasn’t all garbage: Brown’s work was highlighted by substantial defensive improvements (13th for Def Rtg playing at a slower PACE -6th in the League- added by relevant improvement in terms of FG% allowed, both 2P and 3P).

Philadelphia’s real problem was represented by a poor offense system. Worst by far in terms of Off Rtg (95.5, with the 29th -Knicks- scoring a 99.9), also last for FG% and FT%: besides Furkan Aldemir no Sixers player averaged, through all the season, more than 50% in terms of shooting percentage.

Not your ordinary teenager

Here comes the current season, which should be the last “tanking” one for many reasons.

The addition of Jahlil Okafor, despite his off-court issues, represents the first real sparkling light in the Sixers process after Nerlens Noel’s defensive impact (at this moment Noel has a Def Rtg of 100.8, against a team one of 106.2). His post game doesn’t seem like a Rookie one, even more if you think that he’s defenses main target when someone face the Sixers.

The constant use of Advanced Stats in analyzing Sixers’ performances isn’t casual: it’s a dominant part of Hinkie’s process. It’s not so surprising that the Philadelphia 76ers are the top team, in professional sports, for their use of analytics.

It will be a tough rookie season for Okafor, despite his good stats: leading a team in which 58 different players (FIFTYEIGHT) were part of Philly’s roster since Sam Hinkie’s appointment.

Will 2015-16 be the last ‘Philadelphia SeventyTankers’ season?

The rewriting of the worst NBA Records could be an indication of that, but future is still bright for Philly, whom would probably detain 4 first round Draft picks next June, two of these being likely top-10.

Their extensive assets’ availability can represent a further advantage into cutting the ‘Process Steps’.

A team with Okafor, Noel, Saric, eventually Embiid, four good first round picks would only need a couple of veterans to be just in contention for a Playoff spot, even in an improved Eastern Conference.

Dario Saric
He’s coming

Are this Sixers the worst NBA Team Ever?

It could be surely arguable, but it’s also important to point out how, in none of the first two Hinkie’s seasons, the Sixers have never notched the worst NBA record.

Although this could be a ‘8-74’ year, NBA’s history is packed by even worse teams for records and ratings. Moreover, it’s the very concept of ‘worst’ worth to be discussed.

It’s worse a team like the Sixers or like the current Brooklyn Nets, whom might have a better record so far (3-12) but surely have a less-bright future, with heavy contracts and few draft picks?

If you ‘Trust the Process’, you should know the answer.

Arancia Avariata

L’insopportabile ed inevitabile declino del Basket Italiano.

Those were the days
4099 giorni.

Tanti ne sono passati dal 27 agosto del 2004.

Il giorno che rappresenta forse il punto più alto della pallacanestro italiana, almeno nella cosiddetta “età moderna”.

La semifinale olimpica vinta contro la Lituania ad Atene fu vista da molti non come un punto d’arrivo, ma di partenza, d’inizio di una nuova “Età d’oro del basket italiano”.

4099 giorni dopo il basket italiano è rappresentabile con un panorama triste e deprimente, con pochissime luci ed innumerevoli ombre.

Tutto parte dalla Maglia Azzurra

Simone Pianigiani e Gianni Petrucci: c’eravamo tanto amati
I “magnifici 12” di Atene sono anche, tranne poche eccezioni, gli eroi di Stoccolma 2003, di quella medaglia di bronzo totalmente impronosticabile dopo il pessimo inizio dell’Europeo svedese, quella medaglia vinta contro la Francia ribaltando il -33 di Lulea.

Cuore, determinazione e anche tanta “ignoranza“ (termine che personalmente aborro) furono la base del gruppo guidato da Charlie Recalcati, elementi che possono essere ritrovati anche nell’ossatura della squadra che ad Atene si fermò soltanto in finale contro l’Argentina.

In pochi avrebbero pensato, dopo quel mese olimpico, che undici anni dopo il medagliere italiano sarebbe stato fermo a quella fantastica medaglia d’argento.

Alla finale olimpica fecero seguito due cocenti esclusioni dalla Top 8 Europea (fatto piuttosto eclatante, se si considera che tra il 1965 ed il 2003 l’Italia è rimasta fuori dalle prime 8 d’Europa soltanto due volte, nel 1993 e nel 2001) e la beffarda eliminazione agli ottavi di finale del Mondiale 2006 (al quale l’Italia partecipò grazie ad una wild-card).

Il magro periodo 2005-2007 fu solo un’apripista per la catastrofe del biennio successivo quando l’Italia, per la terza volta nella storia e la prima dal 1961, fallì due volte la qualificazione all’Europeo, prima non riuscendo a classificarsi in un girone con Bulgaria ed Ungheria – due squadre che tolsero all’Italia quelle vittorie necessarie per centrare l’obiettivo EuroBasket 2009 – e poi mancando l’ultima chiamata nell’Additional Round contro Francia e Finlandia.

Il fallimento del 2008-09 fu la pietra tombale del (lungo) ciclo di Carlo Recalcati sulla panchina azzurra. Al suo posto venne chiamato, con un contratto part-time, Simone Pianigiani.

Assistente proprio di Recalcati nell’anno del primo scudetto senese, Pianigiani a quei tempi si stava affermando come il front-runner della nuova generazione di allenatori italiani, soprattutto grazie ai due scudetti consecutivi vinti con la Montepaschi, la squadra della sua città.

Il “ciclo Pianigiani” si distingue essenzialmente di due periodi, quello del “part-time” e quello del “full-time”.

Il primo è stato certamente il periodo più difficile del Pianigiani azzurro, probabilmente condizionato anche dal lavoro, durante la stagione, con il club (Siena e Fenerbahce).

Nonostante alcuni timidi segnali incoraggianti rispetto al recente passato, la nazionale si qualificò per l’Europeo lituano soltanto via ripescaggio. Causa anche un girone decisamente complicato, la spedizione in terra baltica si rivelò disastrosa: una sola vittoria (contro la Lettonia) significò la prima eliminazione alla Prima Fase di un Europeo dal 1959.

Europeo di cui ci si ricorda principalmente per questi 100 secondi.

La disfatta lituana rappresentò invece un punto di svolta del ciclo Pianigiani.

Quella sconfitta contro Israele fu seguita da un’incredibile striscia di 13 vittorie consecutive in partite ufficiali: 8 nel girone di qualificazione e 5 incredibili vittorie, su 5 partite, nella prima fase dell’europeo sloveno, tutte nel segno di #SiamoQuesti.

Senza due giocatori chiave come Danilo Gallinari e Andrea Bargnani quella “sporca” dozzina fu capace di entusiasmare i tifosi come non capitava da 9 anni, qualificandosi per i quarti di finale con il miglior record del torneo (6 vittorie e 2 sconfitte).

Dopo i primi tre periodi del quarto contro la Lituania, squadra dotata di rotazioni decisamente più lunghe e fisiche rispetto a quelle degli azzurri, un brutto ultimo periodo condannò l’Italia agli spareggi per il quinto posto, utili per centrare la qualificazione al mondiale 2014.

Obiettivo che fu però fallito dagli azzurri, causa due sconfitte in fila (dovute anche alla stanchezza e ai ritmi frenetici della manifestazione) contro Ucraina e Serbia.

Nonostante il ritorno nella top 8 continentale per la prima volta dal 2003, l’Italia fu condannata nuovamente al limbo delle qualificazioni europee, fase passata abbastanza agevolmente grazie ad un convincente girone eliminatorio con Russia e Svizzera.

Dopo la “gavetta” degli anni precedenti, l’Italbasket arrivò all’Europeo 2015 con la migliore squadra possibile, data anche la disponibilità dei “quattro alfieri“ NBA: Bargnani, Belinelli, Datome e Gallinari.

È la migliore nazionale di sempre. L’unico obiettivo è Rio 2016.

Gianni Petrucci – Luglio 2015

Dopo un inizio stentato, segnato dalla sconfitta di misura contro la Turchia e dalla vittoria sofferta contro l’Islanda, l’Italia reagì conquistando due fondamentali vittorie contro Spagna e Germania, decisive ai fini della qualificazione.

Passato agevolmente l’ostacolo Israele agli ottavi, ai quarti di finale si ripropose lo scontro contro la Lituania per un posto non solo in semifinale, ma utile per continuare ad inseguire il sogno olimpico.

Una gara combattuta, con l’Italia che ha avuto in mano la palla per vincere all’ultimo tiro, persa poi al supplementare contro una Lituania più lucida nell’eseguire in attacco e in difesa.

Nonostante l’ennesima delusione, gli Azzurri si riscattarono qualificandosi al Preolimpico con una netta vittoria sulla Repubblica Ceca e mantenendo vivo il “sogno Rio”.

Al di la di tutto, un risultato meritato e giusto per una squadra finalmente pronta allo step successivo: consolidarsi ad alto livello, magari anche grazie alla partecipazione alle Olimpiadi, per tornare ad essere una delle nazionali “guida“ del panorama europeo, approfittando anche di una generazione di giocatori particolarmente talentuosa.

Alla programmazione sul medio-lungo periodo, la Federazione preferisce giocarsi un “all-in“: per una “scintilla mai scoccata“ Petrucci decide, in una mossa più politica che sensata, di sollevare Pianigiani dall’incarico di CT della Nazionale, lasciandogli però la supervisione tecnica, cioè un ibrido privo di senso.

Infatti è assai improbabile che Pianigiani resti a lungo in questo ruolo di “supervisore“, viste anche le sirene provenienti da squadre di Eurolega (ad esempio il Maccabi Tel Aviv o l’Olimpia Milano).

Andando contro il suo dogma sugli incarichi part-time, e dopo aver riconosciuto l’ottimo lavoro a 360 gradi del Pianigiani “100% azzurro“, Petrucci fa il passo del gambero e consegna la guida della Nazionale a Ettore Messina, sicuramente il miglior allenatore italiano degli ultimi 20 anni, probabilmente uno dei migliori allenatori europei di sempre.

Quello di Messina in Nazionale è un ritorno, ma sarà essenzialmente un cameo: l’incarico part-time, resosi obbligato dagli impegni dell’ex coach del CSKA, dovrà coinciliarsi con il ruolo di Assistant Coach dei San Antonio Spurs. Nel caso (sicuramente non improbabile) che gli Spurs facciano strada nei Playoff NBA la prossima primavera, Messina potrebbe non essere disponibile prima di fine giugno, con il Preolimpico che prenderà il via il 4 luglio.

Come se non bastasse, l’incarico di Messina è solo per quest’estate, e ancora non si ha la benchè minima idea di chi guiderà l’Italia all’Europeo 2017 (e verosimilmente non si saprà prima di fine agosto-inizio settembre). E di certo il futuro CT non sarà Messina, che mai riuncerebbe alla concreta possibilità (magari proprio dalla prossima stagione) di diventare il primo Head Coach europeo della storia NBA.

Il caos tecnico, politico e organizzativo che tende a regnare alla base della Nazionale italiana non è solo che un esempio dell’inarrestabile declino del basket italiano.

Un trono senza Re

La Fortitudo Bologna festeggia lo scudetto 2004-05. Oggi la F, dopo un decennio decisamente travagliato, gioca in serie A2.

Il massimo campionato italiano nel 2004-05 era, probabilmente, al vertice dei campionati europei: in ognuna delle tre precedenti Final Four di Eurolega l’Italia era stata rappresentata da due squadre.

Virtus Bologna e Benetton Treviso nel 2002, Treviso e Montepaschi Siena nel 2003, Siena e Fortitudo Bologna nel 2004. Il tutto in aggiunta alla Virtus campione d’Europa nel 1998 e nel 2001.

Di queste quattro squadre oggi solo la Virtus Bologna gioca in Serie A, dopo esserci tornata 10 anni fa in seguito al suo fallimento causato dal “Lodo Becirovic“. Fallimento che è stato il destino, per diverse ragioni, anche di Siena, Treviso e Fortitudo.

Delle otto squadre qualificate ai playoff 2004-05 solo Milano e Cantù oggi giocano in Serie A e, in questo arco temporale, non sono mai retrocesse. Estendendo questo dato a tutte le 18 squadre che formavano il massimo campionato 11 anni fa, solo le due lombarde ed Avellino hanno giocato (e stanno giocando) tutte le ultime dodici stagioni di Serie A.

Escludendo Milano, sempre qualificatasi ai playoff nelle ultime undici stagioni, Cantù ed Avellino insieme combinano per 11 playoff disputati in tutto (9 i brianzoli, 2 gli irpini); di queste partecipazioni alla post season, soltanto quattro volte una delle due squadre è andata oltre l’ostacolo dei quarti di finale (Cantù due semifinali e la finale 2011, Avellino semifinale 2008).

Nelle ultime dodici stagioni (considerando anche l’attuale stagione), ben 33 squadre hanno giocato almeno una stagione di Serie A, con sole 13 retrocessioni “sul campo“. Di queste 33 squadre, ben 12 hanno dichiarato fallimento o sono state retrocesse/non ammesse al campionato. Un totale che non ha paragoni con le altre leghe Europee.

Nonostante facce nuove come Sassari, Brindisi, Cremona, Trento e Capo d’Orlando o ritorni storici come Venezia, Torino e Caserta abbiano portato entusiasmo, passione e anche risultati (esclusa Torino, fresca neopromossa, tutte queste squadre hanno giocato almeno una volta i Playoff o le Final Eight di Coppa Italia; inoltre Sassari è detentrice di Scudetto e Coppa Italia), i fallimenti economici e amministrativi del basket italiano e la caduta delle storiche squadre blasonate hanno certamente contribuito alla perdita di appeal e reputazione della nostra pallacanestro.

Degli ultimi 20 titoli, solo 5 (tra cui gli ultimi due) sono stati vinti da una squadra che oggi gioca in Serie A.

La Dinamo Sassari ha vinto lo scudetto 2014-15 alla sua quinta stagione in Serie A.

Vedi l’Europa e poi muori

Dal 2004, ben 20 squadre italiane hanno giocato almeno una competizione europea. Un numero che assume maggiore rilevanza se si considera che, per esempio, nello stesso periodo la Spagna ha qualificato in Europa 15 squadre diverse.

Undici di queste venti, più della metà sono fallite e/o sono retrocesse dalla Serie A nelle ultime dodici stagioni.

Nessuna delle tre squadre citate prima (Milano, Cantù, Avellino) ha un record positivo in gare europee nelle ultime dodici stagioni.

Delle prime 7 squadre per record di vittorie/sconfitte internazionali negli ultimi 11 anni, soltanto una (la Virtus Bologna, seconda pari merito col 58,7%) non è mai retrocessa (sul campo o non) nelle ultime dodici stagioni.

Quattro dei migliori 7 record (i primi due -Siena e Treviso-, Fortitudo Bologna e Pesaro) sono ad appannaggio di squadre fallite o retrocesse “non sul campo“.

Tra le otto squadre italiane che disputano competizioni europee in questa stagione, soltanto Reggio Emilia ha, in questo momento, un record positivo. Due delle otto (Venezia e Trento) sono debuttanti, ed un’altra (Brindisi) ha iniziato la stagione con record positivo (ma ha perso le prime cinque partite del girone di Eurocup).

Solo Avellino, tra le squadre italiane che hanno giocato almeno dieci gare europee nelle ultime dodici stagioni, ha un record peggiore delle due rappresentanti italiane nell’Eurolega 2015/16: Milano (seconda solo a Siena per numero di partite giocate con 143, ma con un record del 37,8%) e Sassari (che fa ancora peggio con un misero 33,3%, nel quale incide pesantemente l’1-14 collezionato in una stagione e mezza di Eurolega).

Dopo aver avuto quattro squadre diverse rappresentanti l’Italia alle Final Four di Eurolega per tre anni consecutivi, solo quattro squadre italiane in tutto hanno disputato la fase finale di una competizione europea nelle ultime undici stagioni. Due di loro hanno poi vinto la competizione (Virtus Bologna e Reggio Emilia, entrambe in EuroChallenge), le altre due oggi giocano in Serie A2 con denominazioni diverse (Siena, due volte terza in Eurolega, e Treviso, due volte alle Final Eight/Four di Eurocup).

Montepaschi Siena – Real Madrid della Final Four di Barcellona 2011, l’ultima fase finale di Eurolega disputata da una squadra italiana.

Tutti questi fattori, insieme a molti altri (che approfondirò dopo), hanno giocato un ruolo importantissimo nel calo del contingente italiano in Eurolega: se appena 5 anni fa (2010/11) le rappresentanti italiane nella “Champions dei canestri” erano ben quattro, oggi c’è la concreta possibilità che nella prossima stagione l’Italia sia rappresentata dalla sola Olimpia Milano, a prescindere da chi vincerà il prossimo scudetto.

La perdita delle squadre blasonate e l’essere rappresentati in Europa da squadre inadatte, sta danneggiando la reputazione del nostro basket, anche perchè parliamo di un qualcosa maggiormente visibile rispetto a dinamiche politico-organizzative.

Il fattore economico, sicuramente a vantaggio di squadre più ricche come le turche o le russe, non deve diventare l’alibi di ferro: con l’organizzazione e la progettazione si possono costruire solide realtà. La stessa Sassari è un esempio ampiamente positivo in Italia, nonostante le difficoltà riscontrate dal suo roster in campo europeo.

Nuove realtà come Trento, capaci di rinnovarsi sapientemente ogni anno e di non sfigurare affatto in campo europeo (attualmente, con cinque partite giocate, i trentini hanno il miglior record percentuale tra le squadre italiane in Europa nelle ultime dodici stagioni, il che è parecchio indicativo dell’andamento complessivo italiano) non possono e non devono essere eccezioni, ma la regola.

Abbiamo visto come il presente tenda ad essere parecchio buio, con l’eccezione di poche -fioche- luci. Allo stesso modo è difficile definire come radioso i segnali che arrivano e che riguardano il futuro.

Young Blood

Gli azzurrini campioni d’Europa Under 20 nel 2013
Quella attuale probabilmente non è la Nazionale più forte di tutti i tempi.

Non è però azzardato definirla come una delle più talentuose (forse la): giocatori come i tre ragazzi “americani” o come Datome, Gentile, Hackett (e questo Melli “tedesco”), in grado di recitare ruoli da assoluti protagonisti sui più importanti palcoscenici d’Europa rappresentano una generazione “fortunata” del basket italiano.

Questi ragazzi (insieme agli Aradori o Vitali della situazione) hanno dietro di loro un ricambio di talento, per un prossimo futuro, paragonabile?

Negli ultimi dieci anni l’andamento delle nazionali giovanili italiane è stato piuttosto ondivago.

Prendendo ad esempio la nazionale “leader” del settore giovanile, l’Under 20, notiamo come nella seconda metà dello scorso decennio si è assistito ad una solida continuità di risultati (mai fuori dalle prime 8 in cinque edizioni, con tre piazzamenti in top 4 ed una medaglia di bronzo) e contemporaneamente alla produzione di elementi “da nazionale” (dei 16 del listone “Europeo”, in 6 han giocato almeno un europeo giovanile nel periodo 2005-2009).

Nonostante la continuità tecnica assicurata dalla guida costante di Stefano Sacripanti, nel decennio in corso c’è stato un andamento piuttosto ondivago di risultati, tra picchi (l’argento 2011 dei Melli, Polonara, Gentile e Cervi o l’oro 2013 del Della Valle MVP) e bassi fondi (nelle altre quattro edizioni mai tra le prime otto, con tre decimi posti ed un nono posto).

Estendendo lo sguardo alle altre due rappresentative, l’Under 18 e l’Under 16, la situazione tende ad essere più desolante.

L’Under 18, nonostante il picco dello storico trionfo di Mannheim due anni fa, non arriva sul podio continentale dall’Europeo 2005, mentre l’Under 16 negli ultimi 10 anni non è andata oltre il quarto posto, raggiunto due volte nel biennio 2012-2013.

La continuità tecnica regna sovrana anche nelle giovanili “più piccole“, anche se i risultati non sono tali da giustificare ottimismi. Anche perchè, per entrambe le due nazionali, la tendenza è leggermente negativa.

L’impressione è che il panorama italiano sia in grado di sfornare più “picchi” di qualità (vien da pensare a nomi tipo La Torre, Mussini, il recente MVP dell’All Star Game FIBA Under 18 Leonardo Totè) che potrebbero rivelarsi le stelle della Nazionale del futuro.

È tutto da dimostrare però che oltre a questi talenti si vengano a formare un nutrito numero di buoni giocatori, capaci anche in futuro di alzare il livello medio del campionato italiano senza essere “difesi” e “assicurati” da norme protezionistiche, regole che indichino “l’obbligo“ di avere giocatori italiani.

Proprio alcune regole potrebbero anche essere indentificabili come co-responsabili di questo status decadente.

Nicchia per pochi

Il caloroso (ma piccolo) PalaBigi di Reggio Emilia, teatro della decisiva Gara 7 delle scorse Finali Scudetto.
Una delle eredità più significative dell’ultimo Europeo è sicuramente identificabile con l’entusiasmo che si è respirato intorno alla Nazionale.

Un seguito che non si è visto poi così tanto spesso negli ultimi 10 anni.

Mi piace pensare che le avventure di Berlino e Lille abbiano conquistato nuovi appassionati.

Una cosa migliorata rispetto al passato è la copertura che in Italia viene mediamente data alla pallacanestro, sia sul piano televisivo (penso che il ritorno di Sky nel campionato italiano stimolerà la produzione Rai ad aumentare la qualità della propria copertura) che sul piano dei “nuovi media”.

Un nativo digitale italiano può districarsi tra una varietà di opzioni essenzialmente “Made in Italy” per parlare, pensare e respirare basket durante la giornata, da Cultura Cestistica a Spazio NBA, da La Giornata Tipo al Buzzer Beater Blog, dall’Ultimo Uomo a Crampi Sportivi o a un podcast come Ball don’t Lie: l’offerta è sicuramente ampia e concede all’“utente” di potere scegliere anche e soprattutto al proprio concetto e alla propria considerazione di qualità, un lusso che non è così scontato, anche quando si parla di voler “conoscere” uno sport.

Se un potenziale appassionato di basket ha quindi nutrite possibilità per seguire in TV o su internet la pallacanestro italiana (e non), tende più complicato e meno attraente avvicinarsi al “basket dal vivo”.

Escludendo restaurazioni ed ampliamenti, principalmente svolti per avvicinarsi alle regole minime di capienza (3500 posti in Serie A, 5500 circa posti per una deroga in Eurolega), il Palasport più recente e moderno tra quelli delle squadre del massimo campionato è quello di Trento, risalente al 2000, condiviso con l’Itas di pallavolo, una delle squadre più blasonate degli ultimi anni.

Ad onor del vero, il PalaFantozzi di Capo d’Orlando risulta più recente del PalaTrento (2001), ma in questo caso parliamo di una tensostruttura da 3508 posti sull’unghio, spesso pieni nonostante si trovi in un paesino di 13mila abitanti.

La ridotta capienza dei Palasport italiani (ad oggi solo Milano e Pesaro raggiungono le 5 cifre in termini di capienza) sicuramente contribuisce in positivo alla “calorosità” dei pubblici casalinghi, ma certamente non rappresenta una fonte di reddito importante per un ambiente dove, per citare parole di dirigenti federali, “è fisiologico il ritardo di qualche mese nel pagamento degli stipendi”.

Se in un periodo d’incertezza economica è tendenzialmente difficile trovare sponsorizzazioni di rilievo, assume molta più importanza la capacità di trovare altri introiti.

Palazzetti più capienti e moderni possono significare un aumento di pubblico (spinto anche a spendere tendenzialmente di più nel merchandising, ambito nel quale solo di recente la media delle squadre italiane ha iniziato ad investire bene e con visione), quindi un aumento degli introiti.

Nella scorsa stagione la Serie A ha registrato una media di spettatori in Regular Season pari a 3934 unità, con un incasso medio per partita di poco più di 42mila euro.

Per avere un riferimento immediato, la media spettatori della Liga ACB 2014-15 è di circa 6200 unità.

L’incassare una media di 630mila euro in una stagione dal botteghino rappresenta un’occasione persa dalle squadre italiane.

Inoltre, le ridotte capienze comporta che nel caso delle squadre seguite con più passione (mi vien da pensare a Reggio Emilia, Pistoia e Brindisi) la maggior parte dei posti venga occupata in fase di campagna abbonamenti.

L’investimento nell’impiantistica deve andare oltre il “facciamo il numero di posti minimi per giocare la Serie A o le Coppe Europee”, mentalità che anche per necessità (ed incapacità di coprire le spese di costruzioni più ambiziose) domina nel management delle squadre italiane.

C’è fame di basket nel nostro paese, è il momento di invertire la rotta e prendere coraggio.

Programmiamo, sperimentiamo e innoviamo il nostro prodotto, è l’unica via.

Non fuggiamo i problemi (consiglio a proposito l’ottimo pezzo di Francesco Anichini per l’Ultimo Uomo sul caso Siena), impariamo dai tanti errori per non commetterne più.

Umiltà e coraggio. Non arroganza e caos.

Siamo Questi. Accettiamolo e invertiamo la rotta.

May the Porz?

Kristaps Porzingis first impact with the NBA surely wasn’t an unforgettable one.

With six games into the season, the Latvian rookie is on his way to turn many doubters into believers.

“I expect more of myself, so hopefully be better next time.”

Porzingis after his Pre-Season debut with the Knicks: 7 points (2/6 FG) in 21′ against Brazilian team Bauru.

His positive attitude towards game improvement can easily be seen in the Knicks first two weeks of Regular Season, although the W/L record isn’t exciting.

Porzingis NBA debut came against the shorthanded Milwaukee Bucks, who played without their two most promising players (Giannis Antetokounmpo and Jabari Parker).

Kristaps’ firsts NBA minutes were a “bust alert”: a couple of soft moves under the boards followed by two missed long jumpers.

Despite that, there was room also for optimism: since the first play Porzingis always looked like someone involved in the game and not alienated by that, continually trying to help the team and make the best of his skills, for example by using his body defensively.

After his first NBA quarter the music changed: coming back in the court with the Knicks safely up by 11, Porzingis showed a little more of his offensive potential, looking quite comfortable playing as a modern PF, like a young Andrea Bargnani.

What differs from today’s Nets player is, most of all, the attitude: Knicks’ rookie is always (and I mean ALWAYS) giving it all on the court, spending all of his energy, perhaps too much of it: as of today, he’s first in the NBA for Personal Fouls with 25, tied by Sacramento Kings’ Greek big man Kosta Koufos.

The attitude on the court is crucial, for a young rookie (even more a European one), to gain the trust of his teammates and the respect of the opponents. Under the boards Porzingis is already someone to be taken care of: his ability to grab offensive rebounds (as of today second only to the dominant Andre Drummond of these first two weeks) could represent a huge asset in Knicks’ offense: so far the 2015-16 Knicks are third in the NBA for offensive rebound percentage and first for total ORB, shooting a 6.9% more shots than the last season without significant drops in FG%.

Porzingis’ first 10 NBA days were marked by a constant rely on his midrange jump shot, with a poor outcome (37.5%), and by a low 3PT% (21.1%), but there’s room for optimism too.

The most challenging of Knicks’ first 6 games for Porzingis was surely last Monday matchup against the San Antonio Spurs and their renovated front court. In my opinion, this was Kristaps best game so far, because he showed off his personality by maintaining his game level at high peaks.

For example, creating second chance points with his hustle under the boards.

Playing quick Pick-and-Rolls with a smart playmaker like Jose Calderon.

Facing a big-man like LaMarcus Aldridge with a perfect defensive position.

Providing defensive help on quick backcourt players in different ways with good results.

And last (but not least), athleticism and energy on offensive rebounds (with his putback slams becoming a nice cliché).

But what is impressing me about the Latvian rookie is his professional personality, not caring about stats but always focused towards team playing and winning.

“There’s little things that I didn’t do well to help us finish the game well,” Porzingis said. “I was expecting a better game from myself. I take a lot of responsibility for what happened.”

Porzingis after last night game against the Bucks, lose at home despite his second career double-double (14 points and 13 rebounds).

It’s too soon to tell if Kristaps Porzingis will become the 2020s Dirk Nowitzki as an amazing and rare combination of height, athleticism and skills, but the first signals are surely encouraging and on its way to disprove Phil Jackson’s summer comments.

Regarding Knicks Fans welcoming at an NBA Draft, it is interesting to notice a similarity with another Knicks European Lottery Pick, current Nuggets’ forward Danilo Gallinari.

And as it can be seen, revenge is a dish served cold.

May the Porz be a Force for the Knicks?